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Juan Vilanova y Piera (1821-1893)

Juan Vilanova y Piera (1821-1893). Daguerrotipo fechado hacia 1850. Museo de Prehistoria de Valencia

Juan Vilanova y Piera era natural de Valencia, donde nació el 5 de mayo de 1821, en el seno de una familia de clase media, en la que su padre, su tío y su hermano fueron abogados. En esta ciudad cursó sus estudios secundarios. Los superiores los realizó entre 1836 y 1846 en la Universidad Literaria de Valencia, donde se graduó en 1843 como Bachiller por la Facultad de Medicina, y en cursos posteriores obtuvo las licenciaturas de Medicina (1845) y de Ciencias (1846). A pesar de su formación médica, nunca ejerció como tal, ya que desde muy pronto se decantó por las ciencias naturales y por la docencia. Durante los cursos 1845-46 y 1846-47 fue conservador-preparador del Gabinete de Historia Natural de la universidad, donde colaboró en algunas asignaturas en calidad de profesor suplente. 

En Madrid cursó los estudios de doctorado en Ciencias Naturales. En 1847 opositó a las cátedras de Zoología General de la Universidad Central de Madrid y de Mineralogía y Zoología de la Universidad de Barcelona, que no obtuvo. El tribunal de la plaza de Madrid sí que consideró que había aprobado la oposición, aunque la cátedra fue ocupada por Laureano Pérez Arcas que la ejercía hasta esos momentos de forma interina. Por ello, fue propuesto como ayudante de profesor del Museo de Ciencias Naturales en la plaza que había dejado vacante Pérez Arcas. 

Mapa geológico de Teruel (1868). Sobre la base del mapa de Francisco Coello, Juan Vilanova y Piera dibujó la geología

En marzo de 1849 ganó la oposición a la cátedra de Historia Natural de la Universidad de Oviedo, pero renunció a ella. En el Museo de Ciencias Naturales, Mariano de la Paz Graells le ayudó a obtener una comisión del gobierno para ampliar sus conocimientos en Europa. Durante cuatro años estuvo cursando estudios principalmente en Francia, y de forma secundaria en Suiza, Italia, Austria y Alemania. El objetivo de Graells era el de que Vilanova completase su formación geológica y paleontológica para que a su vuelta a España se encargase de la docencia de estas materias en el museo.

Ensayo de un diccionario geográfico-geológico, por Juan Vilanova (1884)

En 1852 Graells consiguió que se crease la cátedra de Geología y Paleontología en el Museo de Ciencias Naturales, dotada ex profeso para Vilanova, quien accedió a ella sin oposición. Allí inició su docencia en 1854. Años más tarde esta cátedra se dividió en dos, y Vilanova eligió la de Paleontología, que comenzó a impartir en 1878. 

Juan Vilanova y Piera había sido nombrado en 1849 auxiliar de la Sección Zoológica de la Comisión de la carta geológica de Madrid y general del Reino, a cuyo frente estaba Mariano de la Paz Graells. Sin embargo, su viaje al extranjero le impidió ejercer tal función. Sí que se incorporó en 1854, pero en esta ocasión como responsable de la sección geológica dedicada al estudio del Reino de Valencia. Vilanova colaboró con la Comisión hasta su disolución en diciembre de 1859. No formó, sin embargo, parte del grupo de personas que se incorporaron a las brigadas geológicas de la Comisión de Estadística General del Reino en 1860 para proseguir con la cartografía geológica. Continuó en sus tareas docentes e investigadoras desde su plaza de catedrático de universidad, así como a través de múltiples cursos y conferencias que impartió en otras instituciones. 

Geología Agrícola, por Juan Vilanova (1879)

Fue autor de obras muy relevantes sobre geología, hidrogeología, paleontología y arqueología prehistórica, como «Memoria geognóstico-agrícola sobre la provincia de Castellón» (1859), «Manual de Geología aplicada a la agricultura y a las artes industriales» (1860-61), «Ensayo de una descripción geognóstica de la provincia de Teruel» (1870), «Origen, naturaleza y antigüedad del Hombre» (1872), «Compendio de Geología» (1872), «Geología agrícola» (1879), «Teoría y práctica de pozos artesianos y arte de alumbrar aguas» (1880) o «Memoria geognóstico-agrícola y prehistórica de Valencia» (1893), entre otras.

Lámina publicada en “Origen, naturaleza y antigüedad del Hombre” (Vilanova, 1872) (hacer clic sobre la imagen para ampliarla)

Fue miembro de número de las academias de Medicina, de la de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales, de la de la Historia, y correspondiente de la de Ciencias y Artes de Barcelona. Fue socio fundador (y presidente en 1878) de la Real Sociedad Española de Historia Natural y de la Sociedad Geográfica de Madrid, y corresponsal de las sociedades Zoológica y Geológica de Francia.

 

Juan Vilanova y Piera fue un férreo defensor de la autenticidad de las pinturas rupestres de la cueva de Altamira, ante la polémica que se produjo tras su descubrimiento por Marcelino Sanz de Sautuola, producto de los enfrentamientos ideológicos sobre ciencia y religión que había en España con motivo del debate evolucionista de finales del siglo XIX. Falleció en Madrid, el 7 de junio de 1893.

Lámina publicada en el “Manual de geología aplicada a la agricultura y a las artes industriales” (Vilanova, 1860-1861) (hacer clic sobre la imagen para ampliarla)

Para saber más:

Pelayo, F. y Gozalo, R. 2012. Juan Vilanova y Piera (1821-1893), la obra de un naturalista y prehistoriador valenciano. Servicio de Investigación Prehistórica del Museo de Prehistoria de Valencia, Diputación de Valencia, 323 pp.

Vilanova y Piera, J. 1859. Memoria geognóstico-agrícola sobre la provincia de Castellón. Memorias de la Real Academia de Ciencias de Madrid, 4 (3), 577-803.

Vilanova y Piera, J. 1860-1861. Manual de geología aplicada a la agricultura y a las artes industriales. Imprenta Nacional, Madrid, 712 pp.

Vilanova y Piera, J. 1870. Ensayo de una descripción geognóstica de la provincia de Teruel en sus relaciones con la agricultura de la misma. Junta General de Estadística, Madrid, 312 pp.

Vilanova y Piera, J. 1872. Origen, naturaleza y antigüedad del Hombre. Imprenta de la Cía. de Impresores y Libreros del Reino, Madrid, 446 pp.

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